Cuando Mendy Levy tenía 15 años, nunca había lanzado una pelota de béisbol, visto un animal de peluche, visto televisión o sostenido un teléfono celular.

Nacido en la secta judía fundamentalista extrema de Lev Tahor , le dijo a The Post que fue criado para desconfiar de los extraños y creer que los Servicios de Protección Infantil querían sacar a los niños judíos de sus familias y educarlos como gentiles.

Pero el adolescente llegó a su punto de ruptura en septiembre de 2018. El líder de Lev Tahor, Nachman Helbrans (cuyo difunto padre, Shlomo Helbrans, fundó el grupo), supuestamente ordenó a Levy que se casara con su prima hermana de 12 años.

“Sabía que estaba mal. Después de un servicio del viernes por la noche, Nachman [nos reunió] para hacer un compromiso”, dijo Levy, que ahora tiene 18 años, a The Post. El rostro de su joven prima estaba cubierto, como es la tradición de Lev Tahor para las mujeres, que visten largas túnicas negras. “Estaba llorando fuerte y yo no quería hacerlo. Finalmente, a las 7 de la mañana, acordamos, verbalmente, pero no emocionalmente. El rabino mojó un trozo de pan en borscht, me lo dio y me dijo: ‘Mazel tov, estás comprometida’”.

Mendy Levy escapó de Lev Tahor, un culto judío extremista, cuando tenía 15 años. Ahora tiene 18.
Mendy Levy escapó de Lev Tahor, un culto judío extremista, cuando tenía 15 años. Ahora tiene 18.

Levy no sintió que pudiera decir que no. “Tenía miedo, sería charim [yiddish para ostracismo]”, dijo. “Tenía miedo de que pudieran encerrarme y golpearme”.

Según las fuentes, Lev Tahor se formó en Israel durante la década de 1980 con la intención de practicar el judaísmo como lo era hace 5.000 años.

Levy estaba lejos de ser el único miembro que afirma que fue forzado o amenazado con casarse a una edad temprana.

En noviembre pasado, un jurado federal en Nueva York condenó a Nachman Helbrans y al co-líder Mayer Rosner por cargos que incluyen conspiración para transportar a un menor con la intención de participar en una actividad sexual delictiva. Están a la espera de sentencia. El Departamento de Justicia alega que Helbrans arregló que su sobrina de 13 años de Woodridge, Nueva York, se casara con un hombre de 19 años y comenzara una relación sexual con él con el fin de procrear. Según el Departamento de Justicia, se obligaba a las madres jóvenes de Lev Tahor a dar a luz en casas privadas para ocultar su edad .

El abogado de Nachman Helbrans se negó a comentar para esta historia. Los líderes de Lev Tahor han negado previamente las acusaciones de irregularidades o malos tratos a sus miembros.

La familia de Levy, junto con otros miembros de Lev Tahor, se mudaron de Israel a los EE. UU. a Canadá y Guatemala, a veces en un presunto esfuerzo por evitar los servicios de protección infantil.
La familia de Levy, junto con otros miembros de Lev Tahor, se mudaron de Israel a los EE. UU. a Canadá y Guatemala, a veces en un presunto esfuerzo por evitar los servicios de protección infantil.

Una fuente con sede en Brooklyn que ha trabajado para liberar a los seguidores de Lev Tahor le dijo a The Post que el grupo tiene “una interpretación complicada de Judaica, que cree que cuando un niño o una niña alcanza la madurez, a los 12 o 13 años, tienen la obligación para casarse.

“Nada en este culto es único o creativo. Pero se volvió más arcaico y problemático cuando Nachman se hizo cargo. Es un completo sociópata”, dijo la fuente, que pidió no ser nombrada porque teme que obstaculice su trabajo de rescate. “Una de sus grandes cosas es la extorsión: decirle a la gente, por ejemplo, que si quieren hablar con sus hijos antes de Iom Kipur, tienen que donar dinero”.

Todo comenzó con solo seis miembros, incluidos los abuelos de Levy, que eran seguidores de Shlomo Helbrans, que se mudaron de Israel a los Estados Unidos alrededor de 1990. Cuatro años después, Shlomo fue condenado en los Estados Unidos y cumplió dos años de prisión por secuestrar a un 13 -niño de un año. Shlomo luego huyó a Canadá y reagrupó a Lev Tahor en las montañas al norte de Montreal, donde nació Levy en 2003.

El líder de Lev Tahor, Nachman Helbrans (izquierda), trató de forzar el matrimonio entre Levy y el primo aún más joven del adolescente.
El líder de Lev Tahor, Nachman Helbrans (izquierda), supuestamente trató de forzar el matrimonio entre Levy y el primo aún más joven del adolescente.

“Te levantabas por la mañana y te enseñaban lecciones religiosas hasta las 8 de la noche. Tu mamá llenó un formulario, que llevábamos a la escuela todos los días y se lo entregamos al rabino”, recordó Levy. “Si habías orado y te habías portado, ella hizo un cheque. Si hacías algo mal, ella ponía una X. Si había X en tu formulario, los maestros te pegaban… Lo disfrutaban. Si me reía durante la clase, me golpeaban en la cara. Luego, es posible que te hagan pararte frente a la clase con un chupete en la boca. Te humillaron.

“Dijeron que por hacer las cosas mal, irías al infierno. Y los pecados fueron quitados cuando te golpearon.”

En 2014, las preguntas de las autoridades de Quebec sobre la falta de educación secular del grupo, según Levy, llevaron a los 300 miembros a orquestar un traslado nocturno a Ontario.

“Estaba tan emocionada”, dijo Levy, quien viajó en uno de los tres autobuses llenos de feligreses. “Fue la primera vez que vi carreteras y animales de granja. Reservamos dos pisos de un hotel en Toronto. Desconectaron los televisores y sacaron los cables. Sabía que los televisores no eran judíos, que mostraban cosas que no debería ver”.

Después de un año, el grupo se mudó a Guatemala, donde, dijo Levy, creían que podían practicar con más libertad.

Viajaron en avión, y los niños vestían ropa de estilo moderno por primera vez, en un esfuerzo por pasar desapercibidos. “Nos dijeron que no le contáramos a nadie nada sobre haber sido golpeados”, dijo Levy, quien recordó haber recibido instrucciones de esconder su payess. rizos debajo de una gorra. “Empecé a entender el mundo exterior”.

En Guatemala, ocuparon tiendas de campaña en una franja de tierra sin árboles comprada por Lev Tahor. “Fue horrible”, dijo Levy. “Había niñas embarazadas de 14 años caminando y guardias de seguridad armados. Maté algunas serpientes con piedras.

Al igual que Nachman Helbrans, el colíder de Lev Tahor, Mayer Rosner (arriba), fue condenado el año pasado por cargos que incluían conspirar para transportar a un menor con la intención de participar en actividades sexuales delictivas. Están a la espera de sentencia.
Al igual que Nachman Helbrans, el colíder de Lev Tahor, Mayer Rosner (arriba), fue condenado el año pasado por cargos que incluían conspirar para transportar a un menor con la intención de participar en actividades sexuales delictivas. Están a la espera de sentencia.

La vida allí fue difícil para Levy, especialmente después de que su padre muriera a causa de una enfermedad en 2016. Era tan reservado que Levy no sabe la causa exacta, pero atribuye la muerte de su padre a la aversión del grupo a los hospitales. En ese momento, dijo, él y nueve de sus 10 hermanos, excepto un bebé, fueron obligados a vivir con otras familias en el campamento. “Dijeron que mi madre no podría disciplinarnos de manera religiosa”, recordó.

Luego lo llamaron para reunirse con los líderes del grupo, junto con su primo.

Levy dijo que le dijeron: “No necesitas casarte con ella aquí. Primero te enviaremos a Canadá. Entonces la enviaremos. Vivirás una vida hermosa allí”.

Después de que le entregaran un documento de viaje supuestamente firmado por su madre, que le daba permiso para viajar solo —“Se hizo tan rápido que me pusieron [en la lista] como una niña”—, Levy pasó una noche en “una casa vacía sin ventanas y guardias de seguridad afuera, así que no pude irme”.

Levy (extremo derecho) no ha visto a nueve de sus hermanos ni a su madre desde que dejó el grupo.
Levy (extremo derecho) no ha visto a nueve de sus hermanos ni a su madre desde que dejó el grupo.

Vio a su madre por última vez. “Ella estaba llorando y no sabía qué iban a hacer conmigo. Pero ella y yo no nos abrazamos. No tienes permitido abrazar a tu madre”.

Luego llevaron a Levy a un hotel y le dieron un teléfono que le mostraron cómo contestar, “para que pudieran llamarme en caso de una emergencia”, dijo.

Un líder lo registró en una habitación. “Antes de dejarme”, dijo Levy, “me dijo que no puedo salir de la habitación. Y estoy seguro de que pensó que nunca lo haría”. El adolescente tenía miedo de ser golpeado, encerrado o peor si intentaba escapar: “Tenía miedo de que tal vez me mataran”.

Sin la ayuda de la comunidad jasídica, Levy dice que no habría podido escapar.
Sin la ayuda de la comunidad jasídica, Levy dice que no habría podido escapar.

Pero, solo con un teléfono por primera vez, el joven de 15 años finalmente abrió el dispositivo. “Había algunos contactos [programados] adentro”, dijo. “Presioné uno y no hubo respuesta. El segundo número, respondió un tipo. Me dijo que solía donar dinero a Lev Tahor. Él estaba en otro país. Le dije quién soy, cuál era mi situación y que tenía que salir”.

El hombre le preguntó a Levy por su ubicación. Pero Levy, que ahora cree que el teléfono contenía contactos antiguos que aún no se han eliminado, no tenía ni idea. El hombre prometió encontrar a alguien que pudiera ayudar.

Levy cortó sus rizos payess un año después de escapar de Lev Tahor.
Levy cortó sus rizos payess un año después de escapar de Lev Tahor.

Unos minutos más tarde, llamó un antiguo simpatizante de Lev Tahor. “Él quería recogerme pero necesitaba mi dirección; no lo tenía; me dijo que fuera a la recepción. Estaba tan asustado. Mi corazón latía con fuerza”, recordó Levy. “Abrí lentamente la puerta para ver si había alguien en el pasillo. Tenía miedo de que alguien de Lev Tahor estuviera allí”.

Mirando por encima del hombro, bajó las escaleras y le entregó el teléfono a un recepcionista, quien le dio la dirección al hombre al otro lado de la línea. Poco después, Levy dijo: “Un taxi se detuvo y salté adentro”.

El automóvil llevó a Levy a la casa del hombre, donde el adolescente permaneció unos meses. Sin embargo, tomó un tiempo adaptarse. “Tenía miedo de comer la comida [del rescatista]. Era kosher, pero pensé que no era lo suficientemente kosher; Me lavaron el cerebro”, dijo. Una vez en la casa, agregó Levy, “Tenía miedo de estar afuera”.

Finalmente, se dispuso que la embajada de Canadá lo enviara a Quebec. “Si no fuera por la comunidad ortodoxa, nunca habría recibido la ayuda para seguir adelante”, dijo Levy sobre sus rescatadores. “La comunidad jasídica no tiene nada que ver con Lev Tahor”.

Levy ahora está terminando la escuela secundaria en Quebec y vive con una familia adoptiva que sigue los principios del judaísmo moderno. Es DJ, toma fotos y toca teclados. Ha desarrollado un amor por la pizza, ha tenido citas con chicas judías seculares y regularmente publica videos motivacionales que fomentan la positividad en Instagram. También ha cortado su payess.

En estos días, Levy asiste a la sinagoga voluntariamente: “Voy por diversión. Tengo amigos allí y vivo una vida secular y de mente abierta”.

Levy dijo que ahora vive una vida judía secular.
Levy dijo que ahora vive una vida judía secular.

En cuanto a lo que le pasó a su primo hermano, Levy no tiene idea. “No ha habido ningún contacto en absoluto”, dijo sobre su familia, incluida su madre. “Lev Tahor una vez me dijo que podía hablar con ella si le enviaba 200 dólares. Era todo el dinero que tenía y lo mandé. Entonces me dijeron, no, no puedo hablar con mi mamá”.

Nueve de sus hermanos permanecen en Guatemala con Lev Tahor, mientras que su hermano mayor logró escapar a Israel. Recientemente, los dos “se reunieron en Guatemala para dar testimonio a las autoridades legales sobre lo que sucede allí con Lev Tahor”, dijo Levy.

En su hogar en Quebec, Levy planea asistir a la universidad y tal vez especializarse en psicología. “Pasé por mucho”, dijo. “Creo que puedo ayudar a la gente”.

Por Michael Kaplan.

New York Post.

18 de enero de 2022 7:14 a. m. 

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